What lessons from the pandemic will you carry forward?

Erica Gillis describe las fuertes conexiones con los residentes que ayudaron a sus colegas a seguir trabajando cuando no podían viajar.

Erica Gillis dirigió la investigación en el Centro de Estudios del Norte de Churchill (Canadá) durante la pandemia de COVID-19

Erica Gillis está comprometida con el fomento de las conexiones entre los científicos y los miembros de la comunidad local. En su anterior cargo de directora de investigación en el remoto Centro de Estudios del Norte de Churchill (CNSC), en Canadá, Gillis se coordinaba con los investigadores visitantes, supervisaba los proyectos internos y desarrollaba las relaciones entre los investigadores y los habitantes de Churchill. Cuando la pandemia restringió los viajes a la estación de campo, los investigadores se apoyaron en Gillis y en sus conexiones con la población local para mantener sus proyectos en marcha. Gillis, que ahora es bióloga de Pesca y Océanos de Canadá en Yellowknife, habla de cómo este tipo de asociaciones pueden hacer que la investigación sea más resistente, y comparte las lecciones de la pandemia.

¿Qué es el Centro de Estudios del Norte de Churchill?


El CNSC es una estación de investigación independiente y sin ánimo de lucro que funciona desde los años 70. Está en Churchill, Manitoba, justo debajo del Círculo Polar Ártico, en la costa oeste de la Bahía de Hudson. Churchill es una pequeña ciudad con una población de unos 800 habitantes. Los científicos que trabajan y visitan el centro mantienen una muy buena relación con la comunidad local, en parte porque muchos de ellos llevan décadas investigando aquí. A Churchill se le llama a menudo el Ártico accesible porque la gente puede venir aquí en tren o en barco. Para realizar investigaciones en el Ártico, el acceso a muchas comunidades es realmente difícil y caro. Al tener el tren allí, es más fácil para los investigadores viajar a Churchill y transportar equipos y muestras.

El programa de investigación del CNSC consta de tres partes. Los investigadores visitantes realizan su propio trabajo de campo. El pequeño equipo de investigación realiza trabajos por contrato para recoger datos para los científicos, así como investigación interna en sus propios proyectos. Como director de investigación, supervisé la logística de toda la investigación realizada allí.

¿Puede dar un ejemplo de un proyecto en curso?


El norte de Manitoba alberga tres especies de osos: osos polares (Ursus maritimus), osos negros (Ursus americanus) y osos pardos (Ursus arctos horribilis). Durante el verano, cuando se acercan a la costa en lugar de vagar por el hielo marino, los osos polares atraviesan regularmente la ciudad de Churchill, lo que supone un importante problema de seguridad para sus habitantes. Douglas Clark, de la Universidad de Saskatchewan, en Saskatoon, que lleva acudiendo al CNSC desde 1992, trabaja actualmente en un proyecto de cámaras para observar de forma no invasiva a los osos y su interacción con los seres humanos y las infraestructuras humanas. Hay cámaras instaladas en la propiedad del CNSC y en el cercano Parque Nacional de Wapusk. Otro de sus objetivos es involucrar a los miembros de la comunidad local dándoles cámaras para que las coloquen en su propia propiedad. Son dueños de las fotos que recogen y pueden conservar las cámaras todo el tiempo que quieran. Afortunadamente, a menudo deciden compartir las fotos con nosotros y entre ellos. Es una forma estupenda de conocer mejor a los osos y de saber cómo podemos minimizar las interacciones entre los humanos y la fauna silvestre, sin dejar de hacer un trabajo de investigación, para proteger a los osos y a las personas.

¿Cómo afectó la pandemia al programa de investigación del CNSC?


Cuando llegó la COVID-19 y las restricciones de viaje, los investigadores no pudieron venir a Churchill. El CNSC nunca cerró oficialmente: la investigación se considera un servicio esencial, así que pudimos permanecer abiertos con una capacidad limitada. Algunos de los programas de investigación más largos tienen ahora marcas en blanco en sus conjuntos de datos para 2020. Pero los proyectos que contaban con sólidas asociaciones locales pudieron continuar con un poco de facilitación por parte de la CNSC. Por ejemplo, al proyecto de la cámara no le costó mucho avanzar cuando llegó la pandemia, porque tenía un componente local. Creo que si hubiera sido nuevo en Churchill y no hubiera conocido a nadie allí, le habría sido imposible continuar su investigación.

¿Cómo ayudó a los investigadores durante la pandemia?


Pude poner en contacto a investigadores que no estaban en el CNSC con miembros de la comunidad de Churchill. Proporcioné información a los investigadores sobre cuál era la situación local del COVID-19 aquí, y si los miembros de la comunidad estaban abiertos a participar en la investigación. Por ejemplo, el CNSC y yo nos asociamos con Oceans North, una organización sin ánimo de lucro con sede en Ottawa que fomenta la ciencia y la conservación basada en la comunidad, para completar un estudio sobre las ballenas beluga (Delphinapterus leucas). El objetivo de este estudio de tres años era investigar el comportamiento de las belugas cerca de las embarcaciones de observación de ballenas en el estuario del río Churchill. Durante el primer año, en 2019, Océanos del Norte envió a un estudiante graduado de la Institución Scripps de Oceanografía en La Jolla, California, para dirigir la investigación. Con la restricción de viajes en 2020, no pudo volver a subir, y el CNSC dirigió toda la temporada de campo con la ayuda de un estudiante de secundaria local. Este verano, el CNSC volvió a completar el componente de campo de esta investigación en nombre de Oceans North.

¿Cómo se crean conexiones con las comunidades locales?


Es una especie de efecto bola de nieve. Por ejemplo, uno de mis buenos amigos es un trampero que está interesado en las cámaras para la fauna. Él sugirió a otra persona que podría querer participar, y ésta a su vez sugirió a otra persona. Ahora, muchos tramperos de Churchill tienen cámaras de vídeo. Ha sido estupendo ver cómo se apropian del proyecto. Comparten las fotos entre ellos y con nosotros y disfrutan hablando de lo que ven. También establecemos contactos al encontrarnos con alguien en la tienda de comestibles o en la oficina de correos y preguntarle si quiere participar. Una gran ventaja de ser un investigador local es que puedes mantener esas conversaciones informales.

Para desarrollar estas conexiones, es importante que los científicos se involucren con la comunidad local desde el principio y se comprometan con ella durante todo el proceso de investigación. Los investigadores pueden preguntar a los miembros de la comunidad qué quieren saber y cómo pueden ayudar. Muchas comunidades indígenas y del norte ya han trazado directrices sobre cómo quieren participar en la investigación. Por ejemplo, cualquiera que realice una investigación en el territorio de Nunavut tiene que presentar una solicitud al Instituto de Investigación de Nunavut, en Iqaluit, antes de realizar un trabajo allí.

¿Qué lecciones de la pandemia se llevarán a cabo?


Muchos de los proyectos del Ártico y el subártico que se relacionaron con la comunidad local y crearon capacidad local fueron resistentes y pudieron avanzar durante la pandemia. Es muy importante establecer estas relaciones, pero lleva tiempo. Los científicos que viajan a un lugar durante un verano, recogen datos y se marchan están perdiendo oportunidades de conectar con la gente y desarrollar proyectos de investigación aún mejores. Cualquiera puede ser un científico y cualquiera puede participar en la investigación; no hace falta tener un doctorado ni ser profesor en una universidad. En un nuevo mundo pospandémico, quizá los investigadores no tengan que viajar a sus lugares de trabajo cada año. Tal vez puedan dedicar tiempo a formar a la comunidad local sobre cómo hacerlo. Todo lo que tenemos que hacer es dar a la gente los conocimientos y dejar que se vayan con ellos.